Grande nuvem de Magalhães: A galáxia anã satélite mais próxima

A Grande Nuvem de Magalhães (LMC) é uma galáxia anã satélite da Via Láctea que está entre as galáxias mais próximas da Terra. A cerca de 163.000 anos-luz da Terra, a galáxia anã parece uma nuvem fraca nos céus do hemisfério sul. Encontra-se na fronteira das constelações Dorado e Mensa.

Tanto o LMC quanto seu companheiro, o Small Magellanic Cloud (SMC), são nomeados em homenagem ao explorador Ferdinand Magellan. Enquanto os astrônomos do hemisfério sul viram essas nuvens antes da viagem de volta ao mundo de Magalhães, em 1519, o explorador e sua tripulação foram os primeiros a levar esse conhecimento ao mundo ocidental.

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Magalhães morreu nas Filipinas durante aquela viagem, mas sua tripulação forneceu a documentação da descoberta quando retornaram à Europa.

Localização da LMC

A descoberta de Magellan do LMC e SMC antecedeu os telescópios, mas mesmo depois que os instrumentos permitiram que Galileo e os astrônomos no século 17 olhassem mais de perto, ainda faltavam centenas de anos para os cientistas calcularem com precisão a distância até o LMC, SMC e outras galáxias próximas.

Os cientistas passaram a entender melhor as distâncias cósmicas usando ferramentas como “velas padrão” (objetos, como certos tipos de estrelas variáveis, que possuem luminosidades conhecidas). A partir de então, o LMC foi considerado o objeto galáctico mais próximo da Terra até 1994, quando os astrônomos encontraram a galáxia elíptica anã de Sagitário, de acordo com a NASA. Outra descoberta em 2003, a galáxia anã Canis Major, mostrou-se ainda mais próxima.

O LMC é parte de uma coleção de dezenas de galáxias conhecidas como o Grupo Local, assim chamadas porque são bastante próximas da nossa galáxia Via Láctea. O membro mais proeminente é a galáxia de Andrômeda, um objeto do Hemisfério Norte visível a olho nu ao norte da constelação do mesmo nome. A galáxia de Andrômeda está a 2,5 milhões de anos-luz de distância e está se aproximando de nossa galáxia para uma eventual colisão.

A gigantesca região de formação de estrelas na Grande Nuvem de Magalhães, a Nebulosa da Tarântula. Crédito: ESO

Local de nascimento de estrelas

Além de sua proximidade com a Terra, o LMC também é conhecido por ser um local onde as estrelas se formam. Dentro das fronteiras da LMC, vários observatórios da NASA e de outras agências espaciais testemunharam grandes quantidades de gás se unindo para criar estrelas jovens.

Uma imagem composta de 2012 da Nebulosa da Tarântula – uma região da LMC mais propriamente conhecida como 30 Doradus – revelou violência e radiação através das lentes dos telescópios espaciais Hubble, Chandra e Spitzer. “No centro de 30 Doradus, milhares de estrelas massivas estão soprando material e produzindo radiação intensa junto com ventos fortes”, escreveu a NASA na época.

Outra região de formação de estrelas menor dentro do LMC é em um local conhecido como LHA ​​120-N 11. As imagens capturadas pelo Telescópio Espacial Hubble mostram que esta região consiste em vários bolsões de gás e numerosas novas estrelas brilhantes.

Em geral, o LMC é um excelente local para ver se você quer ver estrelas nascendo, disse a NASA em um comunicado.

“Ele fica em um local fortuito no céu, longe o suficiente do plano da Via Láctea, que não é ofuscado por muitas estrelas próximas, nem obscurecido pela poeira no centro da Via Láctea”, afirmou a Nasa. Também está perto o suficiente para estudar em detalhes (menos de um décimo da distância até a galáxia de Andrômeda, a galáxia espiral mais próxima) e fica quase de frente para nós, nos dando uma visão panorâmica. ”

Rotação das estrelas

A localização relativamente próxima do LMC à Terra também oferece aos astrônomos a chance de estudá-lo com mais detalhes, com o objetivo de extrapolar informações que possam ajudar a explicar como outras galáxias se comportam. Um exemplo desse tipo de pesquisa é o estudo da rotação da LMC, que foi captada pelo Telescópio Espacial Hubble e publicada em fevereiro de 2014.

“Estudar essa galáxia próxima rastreando os movimentos das estrelas nos dá uma melhor compreensão da estrutura interna das galáxias de disco”, disse Nitya Kallivayalil, pesquisador da Universidade da Virgínia que participou da pesquisa, em um comunicado. “Conhecer a taxa de rotação de uma galáxia oferece uma visão de como uma galáxia se formou e pode ser usada para calcular sua massa.”

Os pesquisadores descobriram que o LMC faz uma rotação a cada 250 milhões de anos. Eles descobriram isso usando o Hubble para rastrear o movimento das estrelas nas galáxias de lado em relação ao plano do céu. Embora essa técnica tenha sido usada para objetos mais próximos antes, esse esforço representou a primeira vez que o método foi usado para uma galáxia.

A equipe em seguida planeja voltar sua atenção para o SMC para fazer o mesmo tipo de análise. Uma vez que o SMC e o LMC também estão próximos o suficiente para interagir gravitacionalmente uns com os outros, observar como eles se movem um em relação ao outro pode revelar informações sobre os movimentos de outras galáxias no Grupo Local, disseram os pesquisadores.

O Satélite de Levantamento de Exoplanetas (TESS) da NASA tirou esta foto da Grande Nuvem de Magalhães (direita) e da brilhante estrela R Doradus (esquerda) com apenas um detector de uma de suas câmeras em 7 de agosto de 2018. O quadro é parte de uma faixa do céu meridional que o TESS capturou em sua imagem de ciência da “primeira luz” como parte de sua rodada inicial de coleta de dados. Crédito: NASA / MIT / TESS

Primeira vez

Até recentemente, acreditava-se que o LMC e o SMC haviam feito várias viagens ao redor da Via Láctea. Os pesquisadores disseram que a atração gravitacional da Via Láctea é o que causou a cauda de gás e poeira conhecida como a corrente de Magellanic, que foi arrancada do SMC. Nos últimos anos, no entanto, os cientistas perceberam que o par de nuvens está na verdade apenas fazendo sua primeira viagem ao redor da Via Láctea.

Ao apontar o Telescópio Espacial Hubble da NASA em direção às duas nuvens, os cientistas começaram a vislumbrar as histórias dos objetos. “A maior contribuição do Hubble está nos permitindo registrar a rapidez com que as nuvens de Magalhães estão se movendo”, disse Gurtina Besla, pesquisadora da Universidade do Arizona que estuda as galáxias anãs. Em 2007, Besla anulou a sabedoria convencional quando sugeriu que a LMC e a SMC estavam fazendo sua primeira órbita de nossa galáxia.

“Eles estão se movendo rápido demais para ter sido companheiros de longo prazo da Via Láctea”, disse Besla.

Ela usou dados da sonda Gaia da Agência Espacial Européia para relembrar galáxias menores e satélites que orbitam o LMC. E entender como essas galáxias se movem ajudou os pesquisadores a calcular melhor a massa do LMC. As estimativas atuais colocam a LMC em cerca de 100 bilhões de vezes mais massa que o Sol da Terra, ou um quarto da massa da Via Láctea. Besla disse que esse tamanho significa que o LMC é cerca de 10 vezes mais pesado do que o calculado anteriormente.

Enquanto os pesquisadores continuam fazendo observações mais detalhadas das galáxias anãs, eles esperam aprender mais sobre os enigmáticos vizinhos da Via Láctea. Essas medições também podem ajudar a revelar mais sobre nossa própria galáxia.

O LMC carrega uma quantidade significativa de estrelas e gás com ele quando se aproxima da nossa galáxia. Embora isso possa ser útil, de acordo com Besla, a massa adicional torna mais difícil calcular o movimento de outros objetos cujas interações ajudam os cientistas a determinar a massa da Via Láctea.

“A LMC estando lá é útil e um pouco difícil para entender a massa total da Via Láctea”, disse Besla.

 

Fonte: Space

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