Chuva no deserto do Atacama causa extinção em massa de micróbios

Um arco-íris muito raro no deserto de Atacama no Chile.

Chuvas Exterminadoras

A chuva caiu no deserto do Atacama no Chile pela primeira vez em centenas de anos, e causou uma extinção em massa.

Pode parecer natural pensar que tais chuvas seriam seguidas por flores desabrochando e nova vida. Mas, uma equipe internacional de astrobiólogos planetários descobriu que essa precipitação matou a maior parte da vida microbiana na região.

Quando as chuvas chegaram ao Atacama, esperávamos que as flores e os desertos majestosos voltassem à vida. Em vez disso, nós aprendemos o contrário, pois descobrimos que a chuva no núcleo hiper-árido do Deserto de Atacama causou uma enorme extinção da maioria das espécies microbianas indígenas lá ”, disse o co-autor Alberto Fairen, um astrobiólogo, em um comunicado.

Antes da precipitação, que aconteceu em 2015, neste árido deserto parecido com Marte, os cientistas estimam que havia até 16 espécies diferentes de micróbios. Mas, depois da chuva, apenas duas a quatro espécies permaneceram. “O evento de extinção foi enorme”, disse Fairen.

Nossos resultados mostram, pela primeira vez, que fornecer repentinamente grandes quantidades de água a microorganismos – primorosamente adaptados para extrair umidade escassa e evasiva dos ambientes hiper-secos – os matará de um choque osmótico“, disse Fairen. Choque osmótico aqui se refere a um súbito influxo de água para uma célula através de sua membrana. A inundação pode literalmente causar a explosão das bactérias.

Precipitação histórica

Os cientistas estimam que este recente dilúvio foi a primeira vez que a chuva caiu no Atacama em cerca de 500 anos. Apesar dessa seca história, em 25 de março e 9 de agosto de 2015 e 7 de junho de 2017, as chuvas caíram. Eles sugerem que essas chuvas foram causadas pela mudança climática sobre o Oceano Pacífico, pois os modelos climáticos preveem que tais chuvas devem acontece lá uma vez por século.

O deserto de Atacama e sua precipitação histórica poderiam paralelizar a vida em Marte, sugerem os pesquisadores. Como o Atacama, o planeta está hoje (a água está presa no gelo ou sob o solo), mas uma vez viu inundações catastróficas que interromperam períodos de extrema seca. Tais eventos teriam sido devastadores até mesmo para a vida microbiana, sugerem os pesquisadores, supondo que ela esteja lá.

Os micróbios do Atacama também foram observados se alimentando de depósitos de nitrato que se formaram no deserto há cerca de 13 milhões de anos. Depósitos semelhantes também foram encontrados em Marte e poderiam fornecer outro análogo a Marte.

Além disso, os pesquisadores acreditam que eles poderiam usar essas descobertas para explorar mais os experimentos que a nave Viking fez nos anos 70. O solo marciano estava saturado de líquidos nesses experimentos, e saber que micróbios alimentados com nitrato podem ser danificados pela água coloca esses esforços sob uma nova luz.

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